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如何做优秀的研究生(转载)

…之前的几个部分提供了如何选择研究生院,如何申请研究生院的建议,如此内容都是老生常谈的话题。现在让我们勇敢的涉入多少有些玄而又玄的领域:如何做一个好的研究生。和之前的文章一样,我只从特殊的角度提供一些建议,其余的建议可以参见后面的评论。


之所以说玄而又玄,那是因为显然并不存在一条必然成为优秀研究生的途径#1。有段时间,我质疑传统的成功或者失败的考试模式是否合理。为了求得验 证,我请芝加哥大学物理系对它的研究人员做了一次调查。调查的内容是给出研究人员做出成就大小的主观排名,调查范围是过去五年中毕业的博士生。然后我做出 了一个“成就VS成绩”的图。结果显示:的确存在小部分的学生,既在入学考试中成绩优异,而且也作为优秀的科学家获得广泛的认可。图中其余大部分就是散点 图了,完全看不出考试成绩与之后在物理学领域的成就有任何关联#2。然而如果做出入学考试成绩和GRE的物理科目成绩的图,两者的联系是显而易见的。有些 学生属于既能够在物理考试中发挥出色,又能够将这样的天赋带入实际的研究中。但是还有那么些学生,尽管还需要为通过考试挣扎,这样的窘境却无碍他们成为伟 大的物理学者。反之亦然,你可以是一个蹩脚的物理学者,不管你是否在通常的考试或是GRE中有上佳表现。

很重要的一点是,有许多途径通向成功的物理学者,同时有同样多的途径通向成功的研究生。所以我的第一个建议是:充分发挥你的天赋。这个建议也许过于 模糊而没有实际作用。通常,研究生的第一年和第二年需要上课,也许你已经开始做研究了,不管怎样,这时并没有要求你选定最终的论文导师,或者研究领域,甚 至你还有机会在理论和实验间做出选择。于是,灵活性就有了。通过第一年和第二年的缓冲期,你应该意识到了什么才是自己真正擅长的,值得为之付出努力的目 标。当然你也许早就有目标了,比如十二岁时你拆开父母的立体声音响,便信誓旦旦要造出最伟大的粒子加速器;比如有人在你手上放点焊锡,你便恨不得把所有东 西都折断了再焊来复原。但是有一点是肯定的,你必然擅长于GRE考试。不过,现在你可以选择音乐,或者弦理论。

如果非要我做出一条对研究生最有用的建议,那就是:永远保持进取心。研究生院和大学的主要区别表现在你从一个“学生”到“科学家”的角色转变。作为 学生,你的基本任务就是按照教授的指导去做事。而作为科学家,你的基本任务是做好科学研究。许多大学毕业生刚进研究生院时非常不习惯,因为过去的学习生涯 使他们潜意识里在等待有人告诉他们该做什么。此刻的等待是不必的,你应该自己决定做什么,然后放手去做。每天早上到arxiv网上去找找有意思的论 文#3;去听学术报告会,教授指导的专题讨论会,即使你并不理解讨论的内容–事实上,没人真正理解,但你可以得到该怎样理解所听内容的感觉;多与人交 流;勇敢敲响教授的门(或,更有礼貌的做法:先发封邮件与教授预约),与教授聊天,聊聊教授都在做些什么方向的工作,以及你希望做的方向#4。更好的聊天 对象是你的研究生前辈,比你的研究生前辈还好的,最好的聊天对象便是博士后了。因为他们比教授有更多的空闲时间,比研究生前辈更能够洞悉你现在的处 境。(当你自己需要申请博士后时,你需要三封来自深刻理解你本人和你的科研工作的科学家的推荐信。如果你此时只能想到一两个这样的人,那说明你没有合理利 用你的研究生阶段的时间。)你可以跟他们讨论想法,好的建议者会引导你做出你研究生涯的第一份有价值的研究。但是另一方面,你也应该努力尝试自己提出好的 想法;从某种角度上说,这才是你的工作。当你实实在在将理论或实验的想法付诸行动,开始研究时,不要指望任何人会在任何时候给予你任何帮助。现在你只能依 靠自己的能力,运筹如何一步步达到目的。终有一个时刻,你静静坐下来反思,你会发现原来研究过程还挺有趣的。你也渐渐明白经过多年的努力,自己已经跨过了 研究的门槛–现在你就是真真正正的科学家了。当然,我们并不能认为,仅仅凭靠个人意愿就能够成为科学家。事实上,你必须学习一些基础课程。但在研究生 院,你将面临一个永恒的难以选择的困境:究竟该选择学习尽量多的课程还是选择尽量快的投身于研究。我也难以就此问题做出是或者否的回答,因为并不存在绝对 正确的选择,每个选择都可以走上极端。如果你过早的致力于研究而没有广泛的课程基础,你也许可以成为你的研究领域里的专家,但你将丧失对整体物理学图景的 把握。如此的处境恐怕不仅令你后半生不得不参加听不懂的讨论,而且也将限制你把自己领域内的研究开创性的与其他领域连接起来。反过来说,你可能把许多时间 用在学习课程上。每门课程都需要训练以达到熟练掌握的目的,在某种程度上这是很舒服的#5。然而,研究生院并不只是为你提供学习课程的地方。还有种情况是 你所在的学院并没有设置和你想要学习的个别科目相关的课程。这时你就应该意识到你有责任自学相关课程。感谢当前发达的网络,一门课程不仅有经典的教科书, 网络上还有多不胜数的资料。于是,在这个时代,你没有任何借口等待老师来引导你学习。

甚至研一通过课程考试,你开始正式做研究之后,你还要面对类似的两难困境:是沉思还是计算。(这可能是理论学者的困境;实验工作者的困境当是:修补 数据还是重新搜集数据。)做个好的科学家是个反反复复穿行于两种处境的过程。一方面,你要清晰的知道学科的整体图景,学习基础知识,做深沉的思考,提出新 的想法;另一方面,你要深入挖掘细节,不惜“弄脏”你的手#6,最后得到切实的结果。科学的发展有赖于两者的共同发展,尽管站在个人的角度,更多人乐于厚 此薄彼。虽然前面说到要寻找你的长处,但现在的情况是你要付出额外的努力以弥补你的短处。也许你是个热衷于计算的人,罗列出一页又一页的方程组,或是一个 又一个的仿真输出文件。但是如果从中不能归纳出个有意义的结果,那么人们并不会在意你的方程组或是仿真文件。也许你是个喜欢深思的人,你对时空的本质或者 高温超导有深邃而创新的想法。但是如果你不能够通过具体的计算推导出想法,你的同事很难对此有深刻的印象。有时需记住一点,最好的想法实际上是你通过计算 愚弄了大多数产生的#7。

迄今为止的讨论都有些空洞,那是因为有许多好的途径通向成功的研究生。但是,对大多数人来说,最终目标是具体而现实的:找个好的地方读博士后。千万 牢记这一点。于是,不管你个人有怎样的通向成功的途径,我这里都给出一个直达目标的建议:做一个有人愿意雇你做博士后的研究生。这是什么样的研究生呢? 嗯,假设你有权决定雇谁做博士后,你会选择怎样的研究生呢。有的人非常幸运,只因为他们无以伦比的天才而获得多方面的研究员职位;如果你需要有天赋的人, 那就是这种人了。更多的博士后是被某些人和团体雇佣来做定义明确的领域的研究。这些人寻求的是能对整个团体做贡献的博士后,无论他是一个牛B#8的研究 者,还是一个有用的合作者。当你在研究生院时,最好经常写写论文,藉此做个你研究成果的记录#9。再进一步,学着写好的论文–写其他人有兴趣知道的东 西,比如你的研究或是掌握的技术有什么是对聘用博士后的人有用的。你要成为热门领域内的专家,或者掌握一门特殊的技能,同时建立广泛的能力。好的博士后能 够给研究小组带来活力,因为他熟知领域内的最新材料;不断冒出新的想法;他还有充足的精力和能力把这些想法转变为实际的成果。当你成为这样的研究生,你就 是别人乐意雇用的人了。
更具体的建议:做一个完工者。数年的研究生涯后,你拥有了什么让别人艳羡的资本呢?是写论文,做分析,组装设备,还是完成实验。用能力扫除怀疑,证 明你可以从开始到结束完成项目,而不是坐在路边的咖啡馆笨拙的探讨问题。去演讲吧,有什么就说出来,相信别人乐意听你的演讲。我接触过的有些学生说他们热 爱科学,但是并不喜欢写论文或者做演讲。我觉得这就像是说你喜欢做屠夫,而不想屠杀牲畜一样。写论文和做演讲是让别人明白你在做什么的主要途径。对此热心 些吧,而且要做就要做好。世上有很多聪明人,写出来的论文却是难以参透的,做得演讲是难以理解的。学会有效的沟通将令你与这样的人区别开来。但是沟通技巧 只能在你确实有话要说时起作用。

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